Dopo auto, furgoni e camion anche i mezzi d'opera fanno da sé

Una volta si diceva sei come un elefante in una cristalleria, una metafora che oggi con l'avvento della guida autonoma non è più appropriata visto che, a quanto si può scorgere in questo video, fra i cristalli anche gli elefanti si trovano a loro agio.

Mentre infuria il dibattito su quando, esattamente, la guida autonoma arriverà sulle nostre strade, i costruttori portano avanti la ricerca e, come è avvenuto anche per gli assistenti alla guida, è nel trasporto professionale che alle fine si trovano più spunti di applicazione.

L'elefante nella cristalleria

Fra questi c'è Sandvik un costruttore specializzato in mezzi d'opera che ha automatizzato un trasporto pesante minerario da 41 metri e 38 tonnellate. La sfida è stata quella di farlo girare in un labirinto di vetro labirinto da solo senza un autista al volante. Chiaramente il vetro è un materiale molto lontano dalle pareti rocciose di una miniera, ma è molto più fragile.

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Anche al buio e senza GPS

Il sistema funziona con i laser che guidano il veicolo che mappa e registra un percorso, trovando quello più sicuro ed efficiente. Poiché l'attrezzatura mineraria funziona sottoterra, il sistema utilizza laser, altri sensori e giroscopi. Il GPS non funziona nel sottosuolo.

Sandvik, mezzo d'opera a guida autonoma

Più sicurezza per i minatori

Un secondo video approfondisce anche come funziona il sistema di automazione. L'implementazione della guida autonoma in applicazioni di questo tipo aiuterà a tenere il personale lontano da situazioni pericolose, invece, collocandoli negli uffici in superficie nel centro di controllo. Con meno persone sottoterra, meno persone sono in pericolo.

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Gallery: Sandvik, mezzo d'opera a guida autonoma

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In recent years, self-driving vehicles has been a widely-discussed topic, mostly at a conceptual level. In fact, global engineering group Sandvik has had automated loaders and trucks working in real mines for over 20 years — with zero accidents involving people. To prove its capabilities, Sandvik moved things above ground and put its next generation of automation to the test.

In a spectacular film, an 11-meter, 38-tonne Sandvik mining loader navigates through a labyrinth of glass, all by itself. While glass is clearly a different material to the rock walls the loader’s laser sensors are designed for, the loader detects the fragile labyrinth and maneuvers through its narrow aisles.

To prove the feat’s realness, Sandvik’s CEO Björn Rosengren takes over the driving at the end of the film and crashes into the glass labyrinth.

"Sandvik’s self-driving loaders have been in use for more than 20 years, with over 2 million operating hours underground,” says Jouni Koppanen, Senior Systems Engineer for Automation at Sandvik Mining and Rock Technology. “A benefit with autonomous systems is that we can move people from the environment underground, that can be hazardous, to safe control rooms above ground, improving safety and productivity for our customers.”

Recently Sandvik introduced the next generation of autonomous systems.

“It’s groundbreaking for the industry that our mining machines now are able to load material, transport and empty it all by themselves” Koppanen says.

For CEO Rosengren, the glass labyrinth test was obviously a special day at work. But the unique filmed feat also demonstrates Sandvik’s view on innovation.

“Some of today’s most sophisticated technology is found within Sandvik’s different business areas,” Rosengren says. “We’ve always worked close to our customers developing new products and technologies. Going forward we clearly see digitalization as a key area. It will help both us and our customers to be more productive, efficient and sustainable.”

While a glass labyrinth might not be a traditional operating environment for a mining loader, such unconventional thinking has enabled Sandvik to stay at the forefront of technologies like automation.

“Years before the automotive industry was even talking about concept vehicles, Sandvik’s self-driving loaders and trucks were already successfully working underground,” Koppanen says.

Sandvik’s automated system means that its loaders and trucks learn the safest and most efficient route the first time they enter a tunnel. Guided by a set of lasers, the vehicle’s intelligent system maps out and records a path. Sandvik’s patented algorithms, together with the loader’s sensors and gyroscopes, ensure it knows where to go underground, where GPS is not possible.

Today, Sandvik has more than 40,000 employees globally, with approximately 2,600 working as researchers in around 50 R&D centers. From engineers to digital specialists, Sandvik aims to boost innovation with a blend of competencies that work together.